Het is wetenschappers van de universiteiten van Antwerpen, Gent en Leuven gelukt om catechol te maken van ferulazuur uit landbouwgewassen. Catechol dat nu petrochemisch geproduceerd wordt, is een belangrijke basisbouwsteen voor de productie van rubber, geneesmiddelen, elektronica, polymeren en kleurstoffen. Jaarlijks wordt hier 400.000 ton van gemaakt, onder meer door Solvay. Het onderzoeksexcellentieconsortium CASCH ging op zoek naar een duurzamere, niet-fossiele oplossing voor de productie van catechol en koos wegens bestaande expertise voor ferulazuur. Deze stof komt onder meer voor in rijst, tarwe, maïs en bamboe en kan gewonnen worden uit agrarische afvalstromen. Catechol kan geproduceerd worden door ferulazuur te verwarmen tot 250 °C in water met een kleine hoeveelheid van een sterk zuur als katalysator. Dit alles onder een sterk verhoogde druk om het aanwezige water in vloeibare toestand te houden, cruciaal voor de omzetting. Na afkoelen en enkele eenvoudige handelingen resteert volgens de onderzoekers zuiver bio-catechol. Alle details zijn te lezen in een paper met de onderzoeksresultaten dat verschenen is in Angewandte Chemie International Edition via doi.org/10.1002/anie.201913023